Chronologie de l'histoire

La déclaration de guerre britannique

La déclaration de guerre britannique

Le 4 aoûte 1914, la Grande-Bretagne déclare la guerre à l'Allemagne. Cette décision est considérée comme le début de la Première Guerre mondiale. La Grande-Bretagne, dirigée par le Premier ministre Herbert Asquith, avait donné à l'Allemagne un ultimatum pour quitter la Belgique avant minuit le 3 aoûtrd. De peur d'être entourée par la puissance de la Russie et de la France, l'Allemagne avait mis en place le plan Schlieffen en réponse aux événements qui s'étaient produits à Sarajevo en juin 1914. Ce faisant, la hiérarchie militaire allemande avait condamné la Belgique à une invasion. La neutralité de la Belgique avait été garantie par la Grande-Bretagne dès 1839. Asquith avait une décision très simple à prendre - mais qui aurait un impact cataclysmique sur la société britannique. Il pourrait soit fermer les yeux sur une guerre en Europe continentale qui pourrait avoir peu d'impact sur la Grande-Bretagne si elle se tenait comme neutre. Ou le public britannique pourrait voir Asquith comme l'homme qui a résisté à l'intimidation perçue de l'Allemagne et qui a défendu la droiture et la décence. Un futur Premier ministre, Winston Churchill, a décrit la scène à Londres dans les heures qui ont conduit à la déclaration de guerre.

«Il était onze heures du soir - douze heures allemandes - lorsque l'ultimatum a expiré. Les fenêtres de l'Amirauté étaient grandes ouvertes dans l'air chaud de la nuit. Sous le toit d'où Nelson avait reçu ses ordres étaient rassemblés un petit groupe d'amiraux et de capitaines et un groupe de commis, crayons à la main, attendant. Le long du centre commercial, en direction du palais, le son d'un immense hall chantant «Dieu sauve le roi» floutait. Sur cette vague profonde, le carillon de Big Ben se brisa; et, alors que le premier coup de l'heure retentissait, un bruissement de mouvement traversa la pièce. Le télégramme de guerre, qui signifiait «Commencez les hostilités contre l'Allemagne», a été diffusé aux navires et aux établissements sous le pavillon blanc partout dans le monde. J'ai traversé le Horse Guards Parade jusqu'à la salle du Cabinet et j'ai signalé au Premier ministre et aux ministres qui y étaient réunis que l'acte avait été accompli. »

Alors que Churchill semblait indiquer qu'il y avait une attente générale de guerre en Grande-Bretagne, les dossiers montrent que cela n'a peut-être pas été réciproque en Allemagne. Le Kaiser Wilhelm II a déclaré qu'il est devenu clair que l'Allemagne prévoyait d'envahir la France:

«Le cœur lourd, j'ai été contraint de mobiliser mon armée contre un voisin aux côtés duquel elle a combattu sur de nombreux champs de bataille. C'est avec une profonde tristesse que j'assiste à la fin d'une amitié que l'Allemagne chérissait loyalement. Nous tirons l'épée avec une conscience propre et des mains propres. »

Ses vues semblaient être soutenues par la chancelière Bethmann Hollweg lorsqu'il s'est adressé au Reichstag le jour de la déclaration de guerre:

«Messieurs, nous sommes maintenant dans un état de nécessité, et la nécessité ne connaît pas de loi! Nos troupes ont occupé le Luxembourg et sont peut-être déjà sur le sol belge. Messieurs, cela est contraire aux exigences du droit international. Le tort - je parle ouvertement - que nous nous engageons, nous nous efforcerons de le réparer dès que notre objectif militaire sera atteint. Quiconque est menacé, comme nous sommes menacés, et se bat pour ses biens les plus élevés ne peut avoir qu'une seule pensée - comment il doit se frayer un chemin. »

Cependant, les préoccupations concernant le droit international exprimées par la chancelière n'étaient pas partagées par le public allemand. Ils semblaient, comme avec leurs homologues de Londres et de Paris, être activement enthousiastes face à la guerre. On raconte que Bethmann Hollweg a qualifié le traité entre la Grande-Bretagne et la Belgique de «morceau de papier». Cependant, certains se demandent s'il s'agit d'une traduction littérale car personne ne sait s'il a fait référence au traité anglo-belge en allemand ou en anglais et si ce qu'il a réellement dit a été perdu dans la traduction. En apparence, ce que Bethmann Hollweg a dit semble être en contradiction avec sa déclaration au Reichstag selon laquelle l'Allemagne enfreint le droit international.

En Grande-Bretagne, quand Asquith s'est adressé à une Chambre des communes bondée, il a déclaré:

«Nous avons demandé au gouvernement allemand d'avoir une assurance satisfaisante quant à la neutralité de la Belgique avant minuit ce soir. La réponse allemande à notre demande n'a pas été satisfaisante. »

Asquith a expliqué qu'il avait reçu un télégramme de l'ambassadeur d'Allemagne à Londres qui, à son tour, en avait reçu un du ministre allemand des Affaires étrangères. Les responsables à Berlin voulaient que le point pressé par les forces allemandes passe par la Belgique pour éviter que les Français ne le fassent lors d'une attaque contre l'Allemagne. Berlin avait «une information absolument irréprochable» selon laquelle les Français prévoyaient d'attaquer l'armée allemande via la Belgique.

Asquith a déclaré que le gouvernement ne pouvait «considérer cela en aucun sens comme une communication satisfaisante».

Il a continué:

«Nous avons, en réponse (le télégramme), réitéré la demande que nous avons faite la semaine dernière au gouvernement allemand afin qu'il nous donne la même assurance en ce qui concerne la neutralité de la Belgique que celle qui nous a été donnée et à la Belgique par la France la semaine dernière. Nous avons demandé qu'une réponse à cette demande et une réponse satisfaisante au télégramme de ce matin soient fournies avant minuit. »

Rien de tel n'a été reçu et le ministère des Affaires étrangères a publié cette déclaration:

«En raison du rejet sommaire par le gouvernement allemand de la demande du gouvernement de Sa Majesté de garantir le respect de la neutralité de la Belgique, l'ambassadeur de Sa Majesté à Berlin a reçu son passeport et le gouvernement de Sa Majesté a déclaré au gouvernement allemand que un état de guerre existe entre la Grande-Bretagne et l'Allemagne à partir de 23 heures le 4 août. »