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La bataille de Cambrai

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La bataille de Cambrai, qui a eu lieu en novembre / décembre 1917, s'est avérée être un événement important de la Première Guerre mondiale. Cambrai a été la première bataille dans laquelle des chars ont été utilisés en masse. En fait, Cambrai a vu un mélange de chars utilisés, de l'artillerie lourde et de la puissance aérienne. La mobilité, absente pendant les trois années précédentes de la Première Guerre mondiale, a soudainement trouvé une place sur le champ de bataille - même si elle ne devait pas durer pendant toute la durée de la bataille.

Pendant la bataille de Passchendaele, Douglas Haig approuve un plan pour affronter les Allemands en balayant l'arrière de Cambrai et en encerclant la ville. L'attaque utiliserait une combinaison d'anciens et de nouveaux - cavalerie, puissance aérienne, artillerie et chars qui seraient soutenus par l'infanterie. Cambrai était une ville importante car elle contenait une tête de ligne stratégique. Devant elle se trouvait la très forte ligne Hindenburg - une position défensive dans laquelle les Allemands avaient une grande confiance. Le plan comprenait une attaque sur la ligne Hindenburg et l'utilisation de trois divisions de cavalerie qui encerclaient Cambrai, la coupant ainsi. Alors que le plan de Haig a obtenu l'approbation de certains, d'autres n'étaient pas du tout inspirés par le fait qu'il comprenait des chars, car ces nouvelles armes n'avaient pas encore fait leurs preuves au combat aux yeux de certains.

L'attaque commença à 6 h 20 le 20 novembre 1917. Les Allemands furent surpris par une intense attaque d'artillerie directement sur la ligne Hindenburg. 350 chars britanniques avancèrent à travers le sol, soutenus par l'infanterie - tous deux aidés par un barrage roulant d'artillerie qui les protégea d'une contre-attaque allemande. L'essentiel de l'attaque initiale s'est bien passé. La 62e division (West Riding) a parcouru plus de cinq milles dans cette attaque depuis son point de départ. Comparée aux gains réalisés lors de batailles comme la Somme et Verdun, une telle distance était étonnante.

Cependant, tout n'avait pas été planifié. La 2e division de cavalerie a eu un problème pour traverser le canal vital de Saint-Quentin lorsqu'un char a franchi son pont principal et s'est cassé le dos - le même pont que la cavalerie était censée utiliser pour avancer jusqu'à Cambrai! Ailleurs, les unités britanniques se sont également enlisées dans leur attaque.

Le 30 novembre, les Allemands étaient prêts à contre-attaquer et à défendre Cambrai. De nombreuses unités de l'armée britannique se sont isolées et leur structure de commandement s'est effondrée par endroits. La contre-attaque allemande a été si efficace que le 3 décembre, Haig a donné l'ordre aux unités britanniques encore proches de Cambrai de se retirer "avec le moins de retard possible du saillant de Bourlon Hill-Macoing vers une ligne plus retirée et plus courte". l'incapacité de s'appuyer sur le succès initial de l'attaque a été imputée aux commandants de rang intermédiaire - dont certains ont été limogés. La phase initiale de la bataille a montré que la mobilité était possible pendant la guerre, mais que pour la maintenir, une structure de commandement décente était nécessaire afin que l'élan gagné dans une zone de l'attaque soit aidé par des gains ailleurs dans l'avance.

Alors que les pertes n'étaient pas équivalentes à la Somme ou à Verdun, les Britanniques ont perdu plus de 44 000 hommes pendant la bataille tandis que les Allemands ont perdu environ 45 000 hommes.


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