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Le Royal Flying Corps

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Le Royal Flying Corps a été créé en mai 1912. Pendant la Première Guerre mondiale, le Royal Flying Corps est devenu les yeux de l'armée britannique dirigeant les tirs d'artillerie, prenant des photos pour l'analyse des renseignements et prenant part à des combats de chiens avec les services aériens allemands.

Le Royal Flying Corps a été officiellement formé le 13 maie 1912 et faisait partie de l'armée britannique. Son premier commandant était le Brigadier-général Sir David Henderson et il a été déversé en deux parties. Une partie était l'escadre militaire (de l'armée commandée par le major Sykes) tandis que l'autre était l'aile navale (de la marine et commandée par le commandant Samson). En 1914, l'escadre navale est placée sous le contrôle direct de la Royal Navy et le Royal Naval Air Service est formé.

Étant donné que le vol en était encore à ses balbutiements - le premier vol propulsé par les frères Wright avait eu lieu en 1903 - les premiers avions utilisés par le RFC étaient grossiers. Le RFC a également utilisé des ballons pour renforcer son travail. Des avions tels que l'Airco DH2 étaient en état de navigabilité mais pas vraiment capables de s'engager dans des combats aériens classiques. Par conséquent, le travail initial du RFC dans la Première Guerre mondiale - diriger les tirs d'artillerie, la reconnaissance photographique, etc. - signifiait qu'au début de la guerre, l'engagement avec l'ennemi était plus accidentel que prévu. Cela a changé lorsque Hugh Trenchard a été nommé responsable du RFC. Il exigeait des pilotes qu'ils soient beaucoup plus agressifs dans leur approche, mais cela coûtait cher en hommes et en avions perdus.

Le RFC est entré en action le 19 aoûte 1914, six jours après avoir quitté le Royaume-Uni pour sa base en France. La façon dont les pilotes se sont rendus à leur base près d'Amiens est révélatrice de la brutalité des avions. Les pilotes ont volé de Douvres à Boulogne puis le long de la côte jusqu'à l'embouchure de la Somme. Ils ont ensuite suivi la rivière à l'intérieur des terres jusqu'à Amiens. Le mauvais temps a bien sûr été la cause de l'annulation de nombreux vols. Le 19 aoûte, deux avions ont décollé pour prendre des photos de reconnaissance, mais les conditions météorologiques ont été telles qu'un des pilotes s'est perdu et qu'un seul pilote a pu terminer sa mission.

Bien que cela n'ait pas été le plus propice des départs, le RFC a joué un rôle important dans la première bataille de la Marne. Bien que les avions du RFC n'étaient pas exactement dignes de combattre, ils pouvaient agir comme les yeux en avant de l'armée. Ce sont des informations provenant de pilotes du RFC qui ont informé les généraux sur le terrain que la Première Armée allemande se préparait à attaquer une position française exposée. Ces informations ont permis aux Français de redéployer leurs hommes afin qu'ils puissent contrer avec succès la Première Armée allemande. L'importance de ce que le RFC avait fait a été reconnue par le commandant du BEF - Sir John French - qui a émis le message suivant:

«Je tiens en particulier à signaler à Votre Seigneurie le travail admirable accompli par le RFC sous Sir David Henderson. Leur compétence, leur énergie et leur persévérance ont été au-delà de tout éloge. »

Comme pour de nombreux aspects de la guerre, l'impulsion à développer et à moderniser l'armement signifiait que le développement des avions pendant la Première Guerre mondiale était considérable. Le rôle polyvalent des avions dans les premiers mois de 1914 a été remplacé par le développement d'avions qui avaient des rôles très spécifiques. L'ère de l'avion de chasse et du bombardier a été inaugurée et les avions qui ont honoré la RAF (introduits le 1er avrilst 1918 pour remplacer le RFC) à la fin de la guerre étaient en contraste total avec ceux qui avaient volé dans le RFC en août 1914. La transformation en seulement quatre ans fut énorme.

Une grande partie du crédit pour le développement de la RFC a été accordée à Hugh Trenchard. C'était vraiment un homme motivé. Il est difficile de savoir si cela a quelque chose à voir avec ses antécédents lorsque sa famille a fait faillite et il a estimé qu'il devait toujours faire ses preuves. Ce que l'on sait, c'est que Trenchard avait des vues très précises quant à la direction que devrait prendre le RFC. Alors que les médias britanniques ont qualifié les pilotes de «chevaliers de l'air» et que de nombreux as sont devenus des noms familiers, Trenchard avait une vision moins romantique de la façon dont le RFC devrait fonctionner.

Le 31 maist En 1915, un Zeppelin allemand a attaqué Londres après avoir parcouru 400 miles sans être attaqué par les forces alliées. Lors du bombardement qui a suivi, 5 civils ont été tués et 35 blessés. Vu l'ampleur de ce qui se passait sur les fronts occidental et oriental, les victimes étaient minuscules. Cependant, l'impact sur les Londoniens a été énorme. Soudain, la guerre était arrivée dans la capitale du Royaume-Uni. Le 13 juine 1915, 14 bombardiers Gotha attaquent Londres. Une bombe a touché une école maternelle à Poplar et 18 enfants ont été tués et beaucoup ont été blessés. Alors que les médias contrôlés par le gouvernement se concentraient sur les maux de la nation allemande, les habitants de Londres ont commencé à craindre ce qu'ils appelaient «l'effroi» de l'air. Le désir de vengeance était écrasant et il a trouvé le soutien de Trenchard. Il pensait que le gouvernement d'un ennemi pourrait être gravement affaibli si les civils devenaient des cibles spécifiques. Trenchard pensait qu'une population civile qui craignait une attaque constante serait enveloppée de panique et que le gouvernement de cette nation devrait en tenir compte. Alors que les pilotes du RFC - en particulier les pilotes de chasse - avaient pris une stature héroïque parmi le public, Trenchard a développé une philosophie que `` Bomber '' Harris devait adopter et adapter pendant la Seconde Guerre mondiale.

Le RFC était censé avoir joué un rôle essentiel dans la bataille de la Somme. Un bombardement d'artillerie alliée de sept jours sur des lignes allemandes devait détruire les emplacements et les tranchées des mitrailleuses allemandes en général. L'infanterie alliée a attaqué en supposant qu'après sept jours, ces cibles avaient été détruites. Cela devait être confirmé par des vols de reconnaissance par le RFC. Cependant, le faible nuage de juillet signifiait que de tels vols de reconnaissance ne pouvaient pas avoir lieu et, dans ce sens, l'énorme attaque d'infanterie qui a suivi le bombardement d'artillerie a avancé en aveugle et en supposant que tout allait bien. Cependant, pendant toute la campagne de la Somme, le RFC a perdu 800 avions avec 252 membres d'équipage tués (juillet-novembre 1916).

Le problème majeur auquel était confronté le RFC était probablement que les Allemands développaient des avions beaucoup plus sophistiqués à un rythme beaucoup plus élevé que le RFC. L'Albatros allemand était un avion bien meilleur que n'importe quoi dans le RFC. En avril 1917, le RFC a perdu 245 appareils avec 211 membres d'équipage tués et 108 prisonniers de guerre dans ce qui est devenu connu sous le nom de «Fokker Scourge». Au cours du même mois, le RFC n'a abattu que 66 avions allemands.

Ces pertes ont stimulé le désir de moderniser le RFC. À l'été 1917, le RFC était équipé d'avions qui étaient au moins l'équivalent de ce que possédaient les Allemands. Le Sopwith Camel et le Bristol Fighter étaient tous deux considérés comme d'excellents avions et après les pertes de RFC «Bloody April», elles ont considérablement chuté tandis que les «tirs» ennemis ont augmenté.

En août 1917, le gouvernement reçut un rapport du général Jan Smuts selon lequel un nouveau service aérien devrait être introduit, qui serait l'égal de l'armée et de la Royal Navy, mais distinct des deux. Le gouvernement a pris en compte les vues de Smuts et la Royal Air Force a été présentée le 1er avrilst 1918. Son premier commandant était Hugh Trenchard.

Pendant la Première Guerre mondiale, le RFC, le RNAS et la RAF ont perdu un total de 9 378 hommes avec 7 245 blessés. Quelque 900 000 heures de vol ont été enregistrées pendant la durée de la guerre et un peu moins de 7 000 tonnes de bombes ont été larguées sur les positions ennemies. Onze membres du RFC ont reçu la Croix de Victoria et certains de ces pilotes sont devenus des noms familiers - Albert Ball et James McCudden ne sont que deux exemples.

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