Chronologie de l'histoire

Opération Catapulte

Opération Catapulte

L'opération Catapult était le nom donné à l'attaque de la Grande-Bretagne contre la flotte navale de France en juillet 1940. L'opération Catapult était une tentative pour s'assurer que les Allemands ne mettaient pas la main sur les six cuirassés et deux croiseurs de bataille que les Français avaient dans leur flotte. .

L'attaque allemande contre la France a connu un succès retentissant au printemps 1940. Après Dunkerque, les Français ont clairement indiqué qu'ils étaient prêts à sonder les termes de la reddition des Allemands. La Grande-Bretagne y a apporté son soutien, mais à une condition: que la flotte française doive naviguer vers les ports britanniques.

Si la Grande-Bretagne devait combattre l'Allemagne seule, elle devait exploiter pleinement sa suprématie navale. La chute de la France aurait donné à l'Allemagne l'usage des ports de la Manche et de l'Atlantique français qui, par la nature même de leurs positions géographiques, menaçaient la Royal Navy. Si l'Allemagne réussissait dans la Méditerranée occidentale - d'autant plus que son alliée l'Italie était entrée en guerre le 10 juin - alors la suprématie navale britannique dans la Méditerranée dans son ensemble serait menacée. La Grande-Bretagne a donc dû faire tout ce qui était en son pouvoir pour réduire cet impact. Craignant que les Allemands ne prennent le relais puis utilisent la marine française, la Grande-Bretagne a demandé qu'elle navigue vers la Grande-Bretagne avant la capitulation française. La Grande-Bretagne craignait également la prise de contrôle par l'Allemagne de ses bases navales à Dakar et Mers el Kébir, qui auraient toutes deux pu être utilisées pour attaquer des convois alliés faisant le tour du littoral africain vers l'Extrême-Orient.

"Pourvu, mais seulement pour autant, que la flotte française navigue immédiatement vers les ports britanniques en attendant les négociations, le gouvernement de Sa Majesté donne son plein accord à une enquête du gouvernement français pour déterminer les conditions d'un armistice pour la France."W Churchill

La plupart des navires de la marine française étaient de conception moderne, mais manquaient de radar et de sonar modernes. L'amiral de la flotte Darlan avait fait beaucoup pour améliorer l'efficacité et la discipline de la marine. La marine avait joué son rôle dans l'évacuation de Dunkerque et alors que l'armée allemande marchait vers l'ouest, la marine française s'embarqua pour ses bases africaines. Un certain nombre de navires plus anciens avaient navigué vers Plymouth et Portsmouth (deux anciens cuirassés, trois sous-marins et huit destroyers) mais deux croiseurs de combat modernes, six destroyers, deux cuirassés plus anciens et un porte-hydravions amarré à Mers el Kébir près d'Oran en Algérie. Six croiseurs étaient basés à Alger et un certain nombre de navires étaient basés à Alexandrie en Égypte où ils soutenaient la flotte de la Méditerranée orientale de l'amiral Cunningham. Le nouveau cuirassé «Richelieu» a navigué de Brest à Dakar.

Darlan a déclaré aux Britanniques que la flotte française ne tomberait jamais entre les mains des Allemands. Lorsque les Français ont reçu les conditions de reddition des Allemands, ils ont inclus l'instruction selon laquelle tous les navires de guerre français devaient retourner dans les ports de France où ils seraient désarmés. Les termes allemands indiquaient que les Allemands n'utiliseraient pas les navires français à leurs propres fins, à l'exception des bateaux côtiers qui seraient utilisés pour le déminage.

L'ambassadeur britannique à Bordeaux, Sir Ronald Campbell, a communiqué ces conditions à Londres. Churchill est allé à la radio pour fustiger les Français pour avoir accepté les conditions allemandes. Cependant, au milieu de sa colère, Churchill n'a pas été informé d'une concession de dernière minute faite par les Allemands le 22 juin. Pétain a insisté sur le fait que le désarmement des navires de guerre devait avoir lieu dans les ports français africains - pas en France. Les Allemands ont accepté cela. Le 23 juin, Campbell et son équipe ont quitté Bordeaux pour la Grande-Bretagne et il n'a jamais eu connaissance de cette concession. Après cela, la communication entre le gouvernement de Churchill et les Français est devenue au mieux inégale. L'accord officiel sur les conditions de la cession a eu lieu le 30 juin à Wiesbaden.

Le manque de communication entre les Britanniques et les Français allait avoir des conséquences désastreuses. Dès le 20 juin, Darlan avait envoyé un ordre codé aux capitaines des navires de guerre basés dans les ports français africains - ne remettez pas vos navires intacts aux Allemands. Le 24 juin, il a répété cet ordre avec des instructions précises pour préparer le sabordage des navires s'il semblait probable qu'ils seraient capturés. Les Britanniques n'étaient pas au courant de cette instruction et le 27 juin, le gouvernement britannique a décidé que les navires français ne pouvaient pas tomber entre les mains des Allemands et que la Royal Navy veillerait à ce que cela ne se produise pas.

Le 28 juin, la Force H a été créée sous le commandement du vice-amiral James Somerville. Le vaisseau amiral de Force H était «HMS Hood»; les cuirassés 'Resolution' et 'Valiant' et le porte-avions 'Ark Royal' avec onze destroyers constituaient cette force. Il devait être basé à Gibraltar.

Le 1er juillet, Somerville a reçu son premier ordre en tant que commandant de la Force H - «pour assurer le transfert, la reddition ou la destruction» des navires de guerre français en Afrique du Nord. Le 3 juillet, la Force H est arrivée à Mers el Kébir et le commandant des navires français, l'amiral Gensoul, a eu quatre choix:

1) Rejoignez la flotte britannique et continuez à combattre les Allemands

2) Être escorté aux Antilles ou dans un port britannique

3) Faire désarmer les navires à Oran sous la supervision des Britanniques

4) sabordez les navires où ils étaient hébergés.

Si l'amiral Gensoul refusait d'accepter l'un de ces choix, Somerville utiliserait la force pour détruire les navires. Cependant, de nombreux officiers supérieurs de la Force H hésitaient à recourir à la force contre une marine qui combattait jusqu'à récemment de leur côté. Ils ont exprimé leurs réserves à Somerville qui, impressionné par leurs arguments et leur position, a transmis ces informations à l'Amirauté. Il a reçu une réponse selon laquelle le gouvernement s'attendait à ce que les navires français soient détruits et c'était leur «ferme intention».

Des discussions tendues ont eu lieu entre les Français et les Britanniques. Gensoul a refusé de rencontrer l'officier de marine britannique - le capitaine Holland - sur son vaisseau amiral «Dunkerque». Cependant, la Hollande a été informée que les Français ne commenceraient aucune action mais la force serait rencontrée si la Royal Navy commençait à attaquer la flotte de Gensoul. Les choses sont devenues plus tendues lorsque les Britanniques ont miné l'entrée du port de Mers el Kébir en utilisant des avions de l'Ark Royal. Gensoul est resté en contact avec Darlan pendant cette impasse. Cependant, les dossiers montrent que Gensoul n'a informé Darlan que d'un des ultimatums britanniques - que la flotte serait détruite dans les six heures - les autres choix n'ont jamais été relayés à Darlan. En réponse à ce message, Darlan a ordonné à tous les autres navires de la marine française en Méditerranée de se rendre à Mers el Kébir pour aider Gensoul. L'Amirauté a repris ce message et l'a relayé à Somerville - qu'il pouvait s'attendre à bien plus de navires de guerre français dans la région d'Oran. Cela a effectivement forcé la main de Somerville.

À 18 heures, le 3 juillet, les Britanniques ont ouvert le feu. Les navires de la Royal Navy étaient en eau libre et pouvaient se déplacer dans une position de tir parfaite. Les Français ne pouvaient pas faire cela car ils étaient dans l'espace confiné d'un port. Le premier navire coulé fut le cuirassé «Bretagne». Un obus a explosé ses munitions et en quelques secondes, le navire a chaviré. 977 hommes ont été perdus. Le «Dunkerque» a également été touché et les dégâts subis par sa chaufferie lui ont enlevé le pouvoir de sorte qu'elle a dû jeter l'ancre dans le port. Le «Provence» a également été touché et a été échoué par son capitaine pour empêcher le navire de couler avec des pertes de vie. Le destroyer «Mogador» a également été touché par la perte de 37 hommes. Dans la confusion et déguisé par la fumée abondante, le cuirassé «Strasbourg» a réussi à quitter Mers el Kébir et a évité les mines à l'entrée du port.

Après un bombardement de treize minutes, Somerville a ordonné la fin des tirs. Le «Strasbourg» a réussi à gagner le Toulon. La Force H est retournée à Gibraltar. Le 4 juillet, des avions de l '«Ark Royal» ont reçu l'ordre de retourner à Mers el Kébir et de terminer le «Dunkerque», car on pensait que le navire n'avait subi que des dommages mineurs. L'attaque a causé la mort de 150 hommes et a mis les Dunkerque hors de combat pendant un an.

Une attaque du porte-avions «Hermes» sur le «Richelieu» à Dakar a endommagé le nouveau cuirassé mais ne l'a jamais complètement mis hors service.

Des négociations délicates à Alexandrie ont conduit à un règlement non violent par lequel les Français ont désarmé leurs navires et les ont ravitaillés après que Cunningham eut donné sa parole qu'aucune force ne serait utilisée contre des hommes qui avaient si bien travaillé avec la flotte britannique sous son commandement dans l'Est. Méditerranéen.

À Plymouth et Portsmouth, des marins britanniques armés ont pris le contrôle des navires français qui y étaient hébergés. Dans la lutte pour prendre le contrôle du sous-marin «Surcouf», un officier français a été tué et deux officiers britanniques ont été blessés. Les équipages français ont été internés sur l'île de Man ou dans un camp près de Liverpool.

L'opération Catapult a-t-elle été un succès? Un certain nombre de grands navires de guerre français ont été détruits et ne sont pas tombés entre les mains des Allemands. On ne sait jamais s'ils auraient fait pencher la balance navale du côté des Allemands lorsque les Allemands sont entrés dans le port de Toulon, où étaient hébergés les navires de guerre français survivants, les Français les ont sabordés.

Le grand dommage causé aux relations franco-britanniques. Fin mai 1940, les marines française et britannique étaient camarades d'armes à Dunkerque. Quelques semaines plus tard, plus de 1 000 marins français qui avaient servi à Dunkerque ont été tués lors de l'opération Catapulte. Beaucoup en France ont trouvé cela difficile à accepter ou à accepter et il a été avancé que cela encourageait certains Français à collaborer avec les Allemands, bien que les preuves en soient difficiles à rassembler. L'internement de marins qui avaient navigué en Grande-Bretagne à la demande du gouvernement britannique était une autre source de grande colère. Pour d'autres, cela montrait que les Britanniques seraient résolus et sans cœur dans leur tentative d'arrêter le déploiement militaire allemand sur toute l'Europe occidentale et que l '«Opération Catapulte» n'était qu'une partie de cette approche résolue.