RAF West Malling

Avant la Seconde Guerre mondiale, des aéroclubs privés utilisaient l'aérodrome de West Malling. Cependant, alors que la guerre menaçait, l'aérodrome de West Malling a été réquisitionné et rapidement développé de sorte que la base avait des abris anti-aériens, deux pistes en herbe, des emplacements anti-aériens et des cintres. West Malling a été chargé d'agir en tant que base aérienne avancée pour Biggin Hill et Kenley - bien que pendant plusieurs mois après le début de la guerre, il n'a pas été en mesure de remplir ce rôle. Le premier avion à utiliser West Malling fut le Lysanders. Ceux-ci ont été utilisés uniquement à des fins de reconnaissance. Le plus grand indice du statut de l'aérodrome à cette époque était qu'en août 1940, le commandant de la station était un lieutenant d'aviation, ayant auparavant été commandant d'escadre.

La base aérienne a été attaquée pour la première fois le 10 aoûte quand un seul bombardier allemand a attaqué sans avertissement et a bombardé apparemment à volonté. Dix-sept constructeurs ont été blessés et un est décédé des suites de ses blessures. Les prochaines attaques sont survenues le 15e 16e et 18e Août. Des dégâts importants ont été causés à l'aérodrome et plusieurs Lysanders ont été détruits. Le 10 septembree, une attaque contre West Malling a entraîné la mort de six soldats qui étaient de service à la base.

Les dommages subis par West Malling étaient tels qu'il n'a pas été jugé prêt à recevoir un escadron avant le 30 octobre.e lorsque les Spitfires du No 66 Squadron ont atterri là-bas. Les Hurricanes du 421 Flight ont également rejoint 66, mais à la fin de l'année, les deux avaient été envoyés dans d'autres bases - 66 à Biggin Hill et 421 à Hawkinge.

Fin avril 1941, le 29e Escadron arrive à West Malling équipé de Beaufighters. Ils ont été utilisés dans des opérations de nuit avec un succès considérable. L'un des pilotes avec le n ° 29 était le capitaine d'aviation Guy Gibson. Bien qu'entraîné à piloter des bombardiers, il a été estimé que l'expérience de voler de nuit et d'éviter les chasseurs allemands ne pouvait que développer ses compétences de vol. Gibson a ensuite dirigé les «Dambusters» dans le raid sur les barrages de la Ruhr. Alors que les Beaufighters opéraient la nuit, West Malling était fréquemment utilisé pendant la journée par de nombreux escadrons comme base aérienne avancée.

West Malling était également idéalement situé pour renvoyer des bombardiers endommagés. La piste était assez longue pour y faire face et les équipes au sol étaient suffisamment qualifiées pour remettre les bombardiers en l'air dans la mesure du possible ou les démonter et regagner leur port d'attache par la route.

Des avions de West Malling ont joué leur rôle dans le raid sur Dieppe. Bien qu'un échec au sol, des chasseurs de divers escadrons aient prouvé leur valeur dans les airs.

West Malling est devenu une base pour les chasseurs de nuit Mosquito et les Hawker Typhoons. Les Typhons ont reçu l'ordre d'attaquer le long des côtes de la France et se sont avérés d'une grande valeur lors de l'attaque des lignes de chemin de fer et des trains. Les Mosquitoes ont succédé aux Beaufighters et ont bâti sur leur succès considérable en tant que chasseur de nuit.

Des avions de West Malling accompagnaient en escorte des bombardiers de la RAF et de l'USAAF vers l'Europe. À mesure que les bombardements en Europe s'intensifiaient, West Malling était de plus en plus utilisé par des bombardiers endommagés qui devaient effectuer un atterrissage d'urgence.

West Malling a joué son rôle le jour J lorsque les Alliés devaient avoir une suprématie complète dans les airs pour apporter à ceux qui atterrissaient le plus de soutien possible. Des combattants de West Malling ont également participé à des opérations de `` plongeurs '' - détruisant les roquettes V1 entrantes sur le chemin de Londres. West Malling était considérée comme la base aérienne la plus réussie pour cette tâche et au moment où la menace V1 avait pris fin, la base pouvait affirmer qu'elle avait détruit 280 V1.

Cependant, avec la guerre menée en Europe continentale et avec les nazis en pleine retraite, il était moins nécessaire de maintenir West Malling opérationnel et à la fin d'août 1944, la base était calme.

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