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La construction du canal Érié [1818-1825] par William H. Seward - Histoire

La construction du canal Érié [1818-1825] par William H. Seward - Histoire


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L'histoire attribuera au gouverneur Morris le mérite de suggérer d'abord une communication directe et continue du lac Érié à l'Hudson. En 1800, il a annoncé cette idée du rivage de la rivière Niagara à un ami en Europe, dans la langue enthousiaste suivante :

"Des centaines de grands navires se jetteront, dans une période peu éloignée, sur les flots de ces mers intérieures. Dois-je conduire votre étonnement au bord de l'incrédulité? Je le ferai! Sachez donc qu'un dixième des dépenses supportées par la Grande-Bretagne dans le dernière campagne permettrait aux navires de naviguer de Londres à travers l'Hudson dans le lac Érié.

1 Seward, au moment de la construction du canal Érié, était avocat à Auburn, NY En 1838, il a été élu gouverneur de New York, et réélu en 1840. En 1849, il a été élu sénateur des États-Unis de New York, et a servi jusqu'en 1861. Il est devenu un candidat éminent à la présidence à la Convention de Chicago qui a nommé Lincoln en 1860, et a servi sous Lincoln en tant que secrétaire d'État, continuant dans ce bureau pendant l'administration d'Andrew Johnson. La nuit de l'assassinat de Lincoln, une tentative d'assassinat a été commise dans sa maison par l'un des associés de John Wilkes Booth dans le complot, et il a été grièvement blessé.

Les louanges faites au gouverneur Morris doivent être nuancées par le fait que le projet qu'il conçoit était celui d'un canal à déclinaison uniforme et sans écluses, du lac Érié à l'Hudson. Morris a communiqué son projet à Simeon De Witt en 1803, par qui il a été fait connaître à James Geddes en 1804. Il est ensuite devenu le sujet de conversation entre M. Geddes et Jesse Hawley, et cette communication est censée avoir donné lieu à la série d'essais écrits par M. Hawley, sous la signature de "Hercule", dans le Genesee Messenger, se sont poursuivis d'octobre 1807 à mars 1808, ce qui a d'abord amené l'esprit du public à se familiariser avec le sujet. Ces essais, écrits dans une prison, étaient le retour reconnaissant, par un patriote, dans un pays qui le punissait d'emprisonnement pour n'avoir pu payer les dettes dues à un autre citoyen. Ils portaient la preuve de recherches approfondies et faisaient preuve d'une vigueur et d'une pensée singulières, et traçaient avec une précision prophétique une grande partie du contour du canal Érié.

En 1807, Albert Gallatin, alors secrétaire au Trésor, faisant suite à une recommandation de Thomas Jefferson, président des États-Unis, présenta un plan d'affectation de tous les revenus excédentaires du gouvernement général à la construction de canaux et de routes à péage ; et il embrassait dans une vue grandiose et complète, presque sans exception, tous les travaux qui ont depuis été exécutés ou tentés par les divers États de l'Union. Cette conception audacieuse et digne d'un homme d'État, quoique prématurée, de cet éminent citoyen restera la plus grande parmi les nombreux monuments de sa prévision et de sa sagesse.

En l808 Joshua Forman, un représentant à l'Assemblée de New York du comté d'Onondaga, a soumis sa résolution mémorable : Résolu, si l'honorable Sénat est d'accord ici, Qu'un comité mixte soit nommé pour prendre en considération la convenance d'explorer et de provoquer une enquête précise être fait de la route la plus éligible et la plus directe pour un canal, pour ouvrir une communication entre les eaux de la marée de la rivière Hudson et du lac Érié, à la fin que le Congrès peut être autorisé à s'approprier les sommes qui peuvent être nécessaires à l'accomplissement de ce grand objet national."

Suite à une recommandation du comité, une résolution a été adoptée à l'unanimité par les deux chambres, ordonnant à l'arpenteur général, Simeon De Witt, de faire faire un relevé précis des diverses routes proposées pour la communication envisagée. Mais combien peu la grandeur de cette entreprise a été comprise peut être déduit du fait que l'appropriation faite par la résolution pour défrayer les dépenses de son exécution a été limitée à la somme de six cents dollars.

Il n'y avait alors pas d'ingénieur civil dans l'État. James Geddes, arpenteur-géomètre, qui devint par la suite l'un de nos ingénieurs les plus distingués, par la force du génie indigène et de l'application dans les années mûres, nivelé et arpenté sous les instructions de l'arpenteur général, en vue de déterminer, d'abord, si un le canal pourrait être fait du lac Oneida au lac Ontario, à l'embouchure du ruisseau Salmon; deuxièmement, si la navigation pouvait être ouverte des chutes Oswego au lac Ontario, le long de la rivière Oswego; troisièmement, quelle était la meilleure route pour un canal au-dessus des chutes du Niagara jusqu'à Lewiston; et, quatrièmement, quelle était la route la plus directe et quelle était la praticabilité d'un canal du lac Érié à la rivière Genesee, et de là aux eaux coulant à l'est jusqu'à la rivière Seneca. La topographie du pays entre la rivière Seneca et l'Hudson était à cette époque relativement mieux connue.

Le rapport de M. Geddes montrait qu'un canal du lac Érié à l'Hudson était praticable et pouvait être construit sans difficulté sérieuse. En 1810, sur proposition de Jonas Platt, du Sénat, qui s'est distingué tout au long d'une vie pure et bien remplie par ses efforts zélés pour promouvoir cette grande entreprise, Gouverneur Morris, De Witt Clinton, Stephen Van Rensselaer, Simeon De Witt, William Nord. Thomas Eddy et Peter B. Porter ont été nommés commissaires « pour explorer toute la route de la navigation intérieure de la rivière Hudson au lac Ontario et au lac Érié ». Cadwallader D. Colden, historien contemporain3, lui-même l'un des premiers et des plus habiles défenseurs des canaux, attribue à Thomas Eddy le mérite d'avoir suggéré cette motion à M. Platt, et à ces deux messieurs celui d'engager le soutien de De Witt Clinton, il étant à l'époque membre du Sénat. Un autre écrivain commémore les efforts efficaces et éclairés, à cette époque, de Hugh Williamson. La politique du canal trouva en même temps des partisans sérieux et vigoureux dans l'American and Philosophical Register, édité par le Dr David Hosack et le Dr John W. Francis.

Les commissaires, en mars 1811, ont présenté leur rapport écrit par le gouverneur Morris, dans lequel ils ont montré la faisabilité et les avantages d'un canal continu du lac Érié à l'Hudson, et ont indiqué leur estimation du coût à cinq millions de dollars, une somme qu'ils ose prédire ne dépasserait pas 5 pour cent. de la valeur des marchandises qui, dans un siècle, seraient transportées annuellement sur le canal proposé. On peut s'arrêter ici pour remarquer que la valeur annuelle des marchandises transportées sur les canaux, au lieu de mettre un siècle pour atteindre la somme de cent millions, atteignit cette limite en vingt-cinq ans.

Le terrain fut jeté pour la construction du canal Érié le 4 juillet 1817, à Rome, avec des cérémonies marquant l'estimation publique de ce grand événement. De Witt Clinton, qui venait d'être élu à la magistrature suprême de l'État et président du Conseil des commissaires du canal, eut la grande satisfaction d'assister, avec ses associés, à cette heureuse occasion.

En 1819, le gouverneur Clinton annonça à la législature que les progrès des travaux publics étaient à la hauteur des attentes les plus optimistes et que le fonds du canal était florissant. Il a recommandé la poursuite de l'ensemble du canal Érié. Élargissant les avantages de la navigation intérieure, il remarqua qu'il envisageait un temps, pas très éloigné, où l'État serait en mesure d'améliorer la navigation de la Susquehanna, de l'Allegheny, de la Genesee et du Saint-Laurent ; aider à relier les eaux des Grands Lacs et du Mississippi; former une jonction entre le canal Érié et le lac Ontario par la rivière Oswego; et de promouvoir l'intention louable de la Pennsylvanie d'unir le lac Seneca avec le Susquehanna, en déduisant des arguments en faveur de telles entreprises, des avantages commerciaux immédiats d'une navigation étendue, ainsi que de sa tendance à améliorer la condition de la société et à renforcer les liens de l'Union. .

Le 23 octobre 1819, la portion du canal Érié entre Utique et Rome est ouverte à la navigation, et le 24 novembre le canal Champlain admet le passage des bateaux. Ainsi, en moins de deux ans et cinq mois, cent vingt milles de navigation artificielle avaient été achevés, et la faisabilité physique aussi bien que financière d'unir les eaux des lacs de l'ouest et du nord avec l'océan Atlantique a été établie à la conviction du le plus incrédule.

Le gouverneur Clinton a annoncé ces résultats gratifiants à la législature en 1820, et a averti ce corps que tandis que les efforts directement hostiles aux améliorations internes seraient à l'avenir faibles, il est devenu un devoir de se prémunir contre une inimitié insidieuse ; et qu'au fur et à mesure que le canal Érié s'avancerait vers son achèvement, il serait plus facile de combiner une plus grande masse de population contre une nouvelle extension du système. Des tentatives, remarqua-t-il, avaient déjà été faites pour arrêter la progression du canal Érié à l'ouest de la rivière Seneca, et il anticipa leur renouvellement lorsqu'il atteindrait le Genesee. Mais l'honneur et la prospérité de l'État exigeaient l'achèvement de l'ensemble de l'œuvre et elle serait achevée en cinq ans si les représentants du peuple étaient justes envers eux-mêmes et envers la postérité.

En novembre 1820, le gouverneur Clinton félicita la législature du progrès des travaux publics. Il a exhorté l'adoption de mesures plénières pour achever le canal Érié dans les trois ans, appliquant la recommandation par la considération que l'Ohio serait ainsi encouragé à poursuivre sa noble tentative d'unir les eaux du lac Érié avec la rivière Ohio. Les commissaires du canal ont montré dans leur rapport que le canal Érié était navigable d'Utique à la rivière Seneca, une distance de quatre-vingt-seize milles, et que ses péages pendant quatre mois s'étaient élevés à cinq mille deux cent quarante-quatre dollars...

Le 1er janvier 1823, le gouvernement est entré en fonction sous la nouvelle constitution de l'État, Joseph C. Yates ayant été élu au poste de gouverneur. La constitution déclarait que des taux de péage non inférieurs à ceux établis par les commissaires du canal dans leur rapport de 1821 devraient être perçus sur les canaux, et que les revenus alors promis au fonds du canal ne devraient pas être diminués ni détournés avant le paiement complet de le principal et les intérêts de la dette du canal, gage qui plaçait le crédit public sur une base imprenable.

Il apparaissait au commencement de la session de la Législature en 1823 que la dette publique s'élevait à cinq millions quatre cent vingt-trois mille cinq cents dollars, dont la somme de quatre millions deux cent quarante-trois mille cinq cents dollars était pour de l'argent emprunté à construire les canaux. Les commissaires rapportèrent que des bateaux avaient passé sur le canal Érié sur une distance de plus de deux cent vingt milles, et que dès le 1er juillet suivant, ce canal serait navigable de Schenectady à Rochester. Les droits perçus en 1822 sur le canal Érié étaient de soixante mille et sur le canal Champlain de trois mille six cent vingt-cinq dollars. Les améliorations de l'exutoire du lac Onondaga étaient terminées et la conduite d'alimentation de Glens Falls était en cours de construction rapide. Parmi les avantages déjà tirés du canal Érié, les commissaires montrèrent que le prix du blé à l'ouest de la rivière Seneca avait progressé de 50 %. Pour apprécier ce résultat, il est nécessaire de comprendre que le blé est le principal aliment de base de New York, et que de loin la plus grande partie de la culture du blé dans cet État se trouve à l'ouest de la rivière Seneca. Des tentatives furent à nouveau faites dans les deux branches pour prévoir la perception de l'impôt local. La proposition fut perdue au Sénat par dix-neuf voix contre dix, et à l'Assemblée par soixante-cinq voix contre trente et un.

La législature exprime par résolution un avis favorable sur la navigation intérieure que le New Jersey se proposait d'établir entre les rivières Delaware et Hudson. Un emprunt d'un million cinq cent mille dollars fut autorisé pour les besoins du canal, un arpentage de la rivière Oswego fut ordonné et des estimations des dépenses pour l'achèvement du canal de Salina au lac Ontario. Une association pour construire un tel canal a été constituée, et l'autorité a été donnée aux commissaires de prendre le travail une fois terminé, laissant l'utilisation de ses eaux excédentaires aux corporations ; et la terminaison orientale du canal Érié était fixée à Albany.

Les commissaires du canal rapportèrent en 1824 que le canal Champlain était terminé; que les deux canaux avaient produit au cours de l'année précédente des revenus de cent cinquante-trois mille dollars ; et que les commissaires avaient décidé que le canal Érié devait être uni à la rivière Niagara à Black Rock et se terminer à Buffalo. .

Lors de la réunion de l'Assemblée législative en janvier 1825, De Witt Clinton, qui, en novembre de l'année précédente, avait été de nouveau appelé au poste de gouverneur, félicita l'Assemblée législative de la perspective de l'achèvement immédiat du canal Érié, et la certitude raisonnable que la dette du canal pourrait bientôt être satisfaite, sans recours à l'impôt, sans interruption des efforts pour des améliorations similaires, et sans rester la main dispensatrice du gouvernement en faveur de l'éducation, de la littérature, de la science et de l'industrie productive. Renouvelant avec ferveur sa recommandation qu'un conseil d'amélioration interne devrait être institué, il remarqua que le champ des opérations était immense, et la moisson d'honneur et de profit illimitée, et que, si les ressources de l'État devaient être sagement appliquées et dirigées avec force, toutes les demandes appropriées pour des voies de communication importantes pourraient être satisfaites.

La conception principale de notre système de navigation artificielle, qui devait ouvrir une communication entre l'Atlantique et les Grands Lacs, était déjà, a-t-il observé, presque accompli, mais ne serait pas pleinement réalisé jusqu'à ce que le lac Ontario soit relié au canal Érié et avec le lac Champlain, et l'importance de ces améliorations serait appréciée lorsqu'on comprendrait que la côte du lac, non seulement de cet État, mais des États-Unis, était plus étendue que leur côte maritime. Le prochain objectif principal, remarqua-t-il, devrait être d'unir les lacs mineurs et les rivières secondaires avec les canaux et d'effectuer une telle connexion entre les baies sur le littoral qui assurerait la sécurité de la navigation des bateaux contre les tempêtes de l'océan en temps de la paix et contre les déprédations d'un ennemi en temps de guerre.

La dette publique pour les canaux en 1825 s'élevait à sept millions et demi de dollars - dont la totalité, il faut l'enregistrer à l'honneur de l'État et du pays, avait été empruntée à des capitalistes américains - et l'intérêt annuel sur celui-ci, à trois cents soixante-seize mille dollars. Le gouverneur a estimé que les péages pour l'année dépasseraient trois cent dix mille dollars ; que les droits sur le sel s'élèveraient à cent mille dollars, et que ceux-ci, avec les autres revenus du fonds du canal, produiraient un revenu dépassant de trois cent mille dollars les intérêts de la dette du canal. Il a également déclaré que dix mille bateaux avaient passé la jonction des canaux près de la marée au cours de la saison précédente. Remarquant que la puissance créatrice d'amélioration intérieure se manifestait dans les villages florissants qui avaient surgi ou s'étaient agrandis ; dans l'augmentation des villes ; et, surtout, dans la prospérité de la ville de New York. Et remarquant le fait que trois mille bâtiments avaient été érigés dans cette ville au cours de l'année précédente, Clinton a prédit que dans quinze ans sa population serait doublée, et que dans trente ans cette métropole serait la troisième ville du monde civilisé, et la deuxième, sinon le premier, dans le commerce. .

Le 26 octobre 1825, le canal Érié était dans un état navigable sur toute sa longueur, offrant un passage ininterrompu du lac Érié aux eaux de marée dans l'Hudson. Ainsi, en huit ans, des communications artificielles de quatre cent vingt-huit milles de longueur avaient été ouvertes entre les eaux intérieures les plus importantes et l'empire commercial de l'État. Cette consommation de bon augure a été célébrée par une décharge télégraphique de canon, commençant au lac Érié, et a continué le long des rives du canal et de l'Hudson, annonçant à la ville de New York l'entrée sur le sein du canal de la première barge qui devait arriver à l'empire commercial des Méditerranées américaines.


Voir la vidéo: The Erie Canal: Traversing the American Midwest Before Railroads (Juin 2022).