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La chute de Singapour

La chute de Singapour

La chute de Singapour dans l'armée japonaise le 15 février 1942 est considérée comme l'une des plus grandes défaites de l'histoire de l'armée britannique et probablement la pire défaite de la Grande-Bretagne au cours de la Seconde Guerre mondiale. La chute de Singapour en 1942 a clairement illustré la façon dont le Japon devait combattre en Extrême-Orient - une combinaison de vitesse et de sauvagerie qui ne s'est terminée qu'avec l'utilisation de la bombe atomique sur Hiroshima en août 1945.

Singapour, une île à l'extrémité sud de la péninsule malaise, était considérée comme une partie vitale de l'Empire britannique et prétendument imprenable comme forteresse. Les Britanniques le considéraient comme le «Gibraltar en Extrême-Orient».

La reddition de Singapour a montré au monde que l'armée japonaise était une force à prendre en compte, bien que la défaite ait également inauguré trois ans de traitement épouvantable pour les prisonniers de guerre du Commonwealth qui ont été capturés à Singapour.

Les améliorations apportées à Singapour en tant que base militaire britannique n'avaient été achevées à grands frais qu'en 1938. Singapour incarnait exactement ce qu'était l'Empire britannique - une base militaire stratégiquement vitale qui protégeait les autres possessions britanniques du Commonwealth en Extrême-Orient.

Une fois que les Japonais se sont développés dans toute la région après Pearl Harbor (décembre 1941), beaucoup en Grande-Bretagne pensaient que Singapour deviendrait une cible évidente pour les Japonais. Cependant, le commandement militaire britannique à Singapour était convaincu que le pouvoir auquel il pourrait faire appel rendrait toute attaque japonaise inutile. Une histoire racontée sur l'attitude de l'armée britannique à Singapour était celle d'un jeune officier de l'armée se plaignant que les défenses nouvellement achevées à Singapour pourraient empêcher les Japonais d'y atterrir.

"J'espère que nous ne deviendrons pas trop forts en Malaisie parce que si c'est le cas, les Japonais ne pourront jamais tenter un atterrissage."

Les troupes britanniques stationnées à Singapour ont également appris que les troupes japonaises étaient de pauvres combattants; bien contre les soldats en Chine qui étaient eux-mêmes de pauvres combattants, mais peu utiles contre la puissance de l'armée britannique.

L'assaut japonais à travers la péninsule malaise a pris tout le monde par surprise. La vitesse était essentielle pour les Japonais, ne laissant jamais le temps aux forces britanniques de se regrouper. C'était la première fois que les forces britanniques se heurtaient à une attaque à grande échelle des Japonais. Toute pensée des Japonais combattant une forme conventionnelle de guerre fut bientôt brisée. Les Britanniques avaient prédit avec confiance que les Japonais attaqueraient depuis la mer. Cela expliquait pourquoi toutes les défenses de Singapour indiquaient la mer. Il était inconcevable pour les planificateurs militaires britanniques que l'île puisse être attaquée de toute autre manière - surtout par la jungle et les marais de mangroves de la péninsule malaise. Mais c'est exactement la voie que les Japonais ont empruntée.

Alors que les Japonais attaquaient à travers la péninsule, leurs troupes ont reçu l'ordre de ne faire aucun prisonnier car cela ralentirait l'avance japonaise. Une brochure distribuée à tous les soldats japonais a déclaré:

«Lorsque vous rencontrez l'ennemi après l'atterrissage, considérez-vous comme un vengeur face à face avec le meurtrier de son père. Voici un homme dont la mort éclairera votre cœur. »

Pour le commandement militaire britannique à Singapour, la guerre était toujours menée par le «livre des règles». La vie sociale était importante à Singapour et le Raffles Hotel et le Singapore Club étaient d'importants centres sociaux fréquentés par des officiers. Un air de complaisance s'était installé concernant la force de Singapour - surtout si elle était attaquée par les Japonais. Lorsque les Japonais ont atterri à l'aérodrome de Kota Bharu, en Malaisie, le gouverneur de Singapour, Sir Shenton Thomas aurait dit "Eh bien, je suppose que vous (l'armée) repousserez les petits hommes".

L'attaque de Singapour a eu lieu presque en même temps que Pearl Harbor. Le 9 décembre 1941, la RAF avait perdu presque tous ses avions de première ligne après que les Japonais avaient attaqué les champs de la RAF à Singapour. Tout espoir de soutien aérien à l'armée a été détruit avant le début de l'attaque sur Singapour.

La présence navale britannique à Singapour était forte. Un escadron de navires de guerre y était stationné, dirigé par le cuirassé moderne «Prince of Wales» et le croiseur «Repulse».

Le 8 décembre 1941, tous deux prennent la mer et se dirigent vers le nord sur la côte malaise jusqu'à l'endroit où les Japonais débarquent. Le 10 décembre, les deux navires ont été coulés par des attaques répétées de bombardiers torpilleurs japonais. La RAF ne pouvait offrir aucune protection aux navires car leurs avions avaient déjà été détruits par les Japonais. La perte des deux navires a eu un impact dévastateur sur le moral en Grande-Bretagne. Sir Winston Churchill a écrit dans ses mémoires:

«J'ai posé le téléphone. J'étais reconnaissant d'être seul. Pendant toute la guerre, je n'ai jamais reçu de choc plus direct. »

Seule l'armée pouvait arrêter l'avance japonaise sur Singapour. L'armée de la région était dirigée par le lieutenant-général Arthur Percival. Il y avait 90 000 hommes - des troupes britanniques, indiennes et australiennes. Les Japonais avancent avec 65 000 hommes menés par le général Tomoyuki Yamashita. De nombreuses troupes japonaises avaient combattu lors de la campagne mandchoue / chinoise et étaient endurcies au combat. Beaucoup des 90 000 hommes de Percival n'avaient jamais vu de combat.

Lors de la bataille de Jitra en Malaisie (11 et 12 décembre 1941), les hommes de Percival ont été violemment battus et de cette bataille étaient en pleine retraite. L'attaque japonaise était basée sur la vitesse, la férocité et la surprise. Pour accélérer leur avance sur Singapour, les Japonais utilisaient le vélo comme moyen de transport. Les soldats alliés blessés capturés ont été tués là où ils étaient. Ceux qui n'ont pas été blessés mais qui se sont rendus ont également été assassinés - certains soldats australiens capturés ont été aspergés d'essence et brûlés vifs. Les habitants qui avaient aidé les Alliés ont été torturés avant d'être assassinés. La brutalité des soldats japonais a choqué les Britanniques. Mais l'efficacité des Japonais a été démontrée lorsqu'ils ont capturé la capitale de la Malaisie, Kuala Lumpur, le 11 janvier 1942.

Tout indiquait que les Japonais attaqueraient Singapour à travers le détroit de Johor. Le général Wavell, le commandant britannique de la région, a reçu l'ordre de Churchill de se battre pour sauver Singapour et il lui a été ordonné de ne pas se rendre avant qu'il n'y ait eu des «combats prolongés» dans le but de sauver la ville.

Le 31 janvier 1942, les forces britanniques et australiennes se sont retirées à travers la chaussée qui séparait Singapour de la Malaisie. Il était clair que ce serait leur position finale. Percival répartit ses hommes sur une ligne de 70 milles - tout le littoral de l'île. Cela s'est avéré une erreur. Percival avait surestimé la force des Japonais. Sa tactique répartit ses hommes trop finement pour une attaque.

Le 8 février 1942, les Japonais attaquent à travers le détroit de Johor. De nombreux soldats alliés étaient tout simplement trop loin pour influer sur l'issue de la bataille. Le 8 février, 23 000 soldats japonais ont attaqué Singapour. Ils ont avancé avec vitesse et férocité. À l'hôpital militaire d'Alexandra, des soldats japonais ont assassiné les patients qu'ils y ont trouvés. Percival a éloigné de nombreux hommes de l'attaque japonaise, craignant que davantage de Japonais n'attaquent le long de la côte de 70 milles. On lui a reproché de ne pas avoir soutenu ces troupes directement rattrapées par les combats, mais il est désormais généralement admis que cela n'aurait pas changé le résultat final, mais cela n'a peut-être prolongé que les combats.

Les Japonais ont fait 100 000 prisonniers à Singapour. Beaucoup venaient d'arriver et n'avaient pas tiré une balle de colère. 9 000 de ces hommes sont morts en construisant le chemin de fer Birmanie-Thaïlande. Le peuple de Singapour s'en est tiré plus mal. Beaucoup étaient d'origine chinoise et ont été abattus par les Japonais. Après la guerre, le Japon a admis que 5000 personnes avaient été assassinées, mais la population chinoise de Singapour a estimé le chiffre à près de 50 000. Avec la preuve de ce que les Japonais pourraient faire à une population civile capturée (comme on le voit à Nankin), 5000 est probablement une sous-estimation.

La chute de Singapour a été une humiliation pour le gouvernement britannique. Les Japonais avaient été dépeints comme des soldats inutiles capables seulement de combattre les Chinois militairement inférieurs. Cette évaluation reposait clairement mal à l'aise avec la façon dont l'armée britannique avait fait dans la péninsule.

Le commandant des forces australiennes à Singapour a déclaré plus tard:

"L'ensemble de l'opération semble incroyable: 550 miles en 55 jours - repoussés par une petite armée japonaise de seulement deux divisions, à cheval sur des vélos volés et sans soutien d'artillerie."

Sir Winston Churchill avait déclaré avant la dernière attaque japonaise:

«Il ne faut pas penser à épargner les troupes ou la population; les commandants et les officiers supérieurs devraient mourir avec leurs troupes. L'honneur de l'Empire britannique et de l'armée britannique est en jeu. »

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